A photograph of a cyanotype. A page colored a vivid deep blue. Silhouetted against the blue, in a much paler whitish blue, is the outline of a sample of seaweed or algae, labeled with its Latin name in the bottom left corner.
Anna Atkins (1799–1871)
Volume III of Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions

Cianotipo, ca. 1853
The Miriam and Ira D. Wallach Division of Art, Prints and Photographs, Spencer Collection
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Volume III of Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions

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Daniel Alarcón: Algunos objetos son valorados por ser bellos o excepcionales; otros, por lo que revelan acerca de la historia, la tecnología o la ciencia. Y otros son apreciados por todas las razones anteriores.

Observe detenidamente la imagen que tiene frente a usted. Fíjese en las delicadas formas ramificadas, parecen una preciosa filigrana. Este libro se titula Fotografías de algas británicas: impresiones con cianotipias, y es el primer libro en la historia ilustrado con fotografías. Pero, estas imágenes no se tomaron con una cámara.

A principios del siglo XIX, una época en la que los hombres dominaban tanto las artes como las ciencias, Anna Atkins era una botánica aficionada y una excelente ilustradora de especímenes naturales. En la década de 1840, Atkins comenzó a experimentar con un nuevo proceso de creación de imágenes inventado por su amigo, el químico y astrónomo Sir John Herschel. Este proceso se llamó cianotipo, y requería de papel sensible a la luz. Como señala Atkins en su introducción: 

Actor: “La dificultad que implica realizar dibujos precisos de objetos tan diminutos  como muchas de las algas [. . .] me ha llevado a usar el hermoso proceso de la cianotipia inventado por Sir John Herschel para obtener impresiones de las plantas”.

Daniel Alarcón: Para cada ilustración, Atkins primero aplicaba una capa de una solución fotosensible sobre una hoja de papel. Luego, acomodaba el espécimen vegetal sobre el papel y lo cubría con un vidrio antes de dejarlo al sol. La luz del sol tornaba las áreas expuestas a un bello color azul, que oscurecía después de que la impresión se lavaba y secaba. 

Atkins produjo una pequeña serie de libros durante el transcurso de una década, repitiendo el proceso para cada página de cada uno de los  ejemplares de su libro.En la actualidad, se sabe de la existencia de solo 15 ejemplares casi completos. Cada una de sus ilustraciones es una obra artística y también científica.

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