Sheet of paper with closely printed lines of Gothic script
Letter from Christopher Columbus (1451–1506) to Luis de Santángel (d. 1498)
15 de febrero de 1493
Rare Book Division
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Letter from Christopher Columbus (1451–1506) to Luis de Santángel (d. 1498)

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Daniel Alarcón: En 1493, durante su primer viaje de regreso del Nuevo Mundo, Colón —con la creencia de haber llegado a Asia— escribió una extensa carta en español en la cual describía su expedición. La carta original escrita a mano no sobrevivió el paso del tiempo. Sin embargo, a tan solo unas semanas de su desembarque, esta carta se imprimió convirtiéndose así en  el primer reporte publicado en Europa acerca de los pueblos y territorios americanos. Esta es la única copia existente que se conoce de esa primera impresión.

Paloma Celis Carbajal, curadora de las Colecciones Latinoamericana, Ibérica y de Latinos en EUA de la Biblioteca, comenta. 

Paloma Celis Carbajal: La carta fue escrita para Luis de Santángel, uno de sus mayores patrocinadores —y, por supuesto, para la reina y el rey de España— con la intención no solo de compartir este extraordinario hecho, sino también para asegurar su apoyo en futuros viajes.

Daniel Alarcón: En la carta, Colón describe en detalle los abundantes recursos naturales del Nuevo Mundo. 

Paloma Celis Carbajal: Y, por supuesto, a la gente y su reacción frente a Colón. En la primera oración, les cuenta al rey y la reina que ya ha tomado posesión de estas islas y de sus pueblos. “Non me fue contradicho”, señala como si los pueblos nativos entendieran lo que estaba haciendo cuando plantó la bandera real. Aquello estableció un patrón durante la colonización y la conquista de América en la cual los europeos se apropiaban de las tierras que pertenecían a otras personas y las confiscaban para sus propios líderes. 

Daniel Alarcón: Esta reliquia nos conecta materialmente con un momento clave en la historia.

Paloma Celis Carbajal: Es, también, el inicio de cambios trágicos para muchas civilizaciones antiguas en este continente. Obviamente, para los taínos —el pueblo con quien primero se encontró Colón— y, más tarde, para los aztecas, los incas, los navajos, los lenapes y muchos más, cuyas identidades, culturas y conocimiento científico han sido sistemáticamente suprimidos por la civilización occidental. Para ellos, han sido más de 500 años de dolorosa resistencia. Pero a pesar de todo, muchos de estos pueblos han sobrevivido y sus descendientes y sus antiguas culturas constituyen una parte fundamental de las actuales culturas del continente americano, desde los fiordos canadienses hasta la Patagonia.

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Paloma Celis Carbajal is Curator for Latin American, Iberian, and U.S. Latino Collections at The New York Public Library’s Stephen A. Schwarzman Building. We gratefully acknowledge the editorial guidance of Kathie Coblentz of The New York Public Library and Dr. Elizabeth Moore Willingham of Baylor University.