Black and white photograph of a woman in ornate dress
ʿAbbās ʿAlī (fl. late 1860s–ca. 1880), photographer
Juddan Dancing Girl, from Beauties of Lucknow
Impresión de albúmina, 1874
Jerome Robbins Dance Division, The New York Public Library for the Performing Arts, Dorothy and Lewis B. Cullman Center
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Juddan Dancing Girl, from Beauties of Lucknow, Calcutta

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Daniel Alarcón: En la década de 1850, en la corte real de Lucknów, en la India, las cortesanas de mayor jerarquía poseían estatus, influencia y fama extraordinarias. Esta élite de mujeres, conocidas como Tawá’if, contribuyó a moldear la cultura artística mediante su dominio de la poesía, la canción y estilos de danza únicos.  

Cuando el Reino Unido se apoderó de la región en 1856, desmanteló las tradiciones y las instituciones de la corte real. Las cortesanas, consideradas un amenazante símbolo de la resistencia, fueron perseguidas por los británicos, quienes las forzaron a ejercer la prostitución. La Dra. Veena Talwar Oldenbuerg es historiadora del Centro de Estudios de Posgrado de la Universidad de la Ciudad de Nueva York, CUNY por sus siglas en inglés. Creció en Lucknow y ha estudiado este importante momento histórico.

Veena Talwar Oldenburg: Yo la llamo una historia de paso de un alto estatus a uno muy inferior, porque ahora están completamente controladas. Un médico las revisa tres veces por semana. Están totalmente dominadas, totalmente reguladas. Y su posición de cortesanas comienza a desaparecer. 

Daniel Alarcón: Casi veinte años después, en la década de 1870, se encargó a Abbas Ali, un fotógrafo indio, que retratará a las Tawa’if. La imagen que se puede apreciar aquí es una de una veintena de fotos que Ali publicó en su libro Las beldades de Lucknów.

Veena Talwar Oldenburg: Para él, era un trabajo. Pero también, a través de estos retratos, quería refutar el prejuicio de los británicos, contra la piel oscura y su percepción de que las personas de origen indio tenían facciones toscas y feas. Con los retratos que creó, logró hacer ambas cosas de manera concisa. 

Daniel Alarcón: Las majestuosas fotografías de Ali celebraban la belleza de estas mujeres, al mismo tiempo que reafirmaban su estatus anterior y evocaban con nostalgia una época pasada. 

Veena Talwar Oldenburg: Creo que el ser fotografiadas y que se las llame las Beldades de Lucknow es un momento triunfal, incluso cuando se las está despojando de todas sus funciones culturales y, les han robado sus riquezas.

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Dr. Veena Talwar Oldenburg is Professor Emerita at Baruch College and The Graduate Center of the City University of New York. We gratefully acknowledge the editorial guidance of Dr. Katheryn Hansen of the University of Texas at Austin, Rajika Puri, and Arshiya Sethi.